Sobre la Yerba Mate

La planta de la yerba mate pertenece a la familia de las aquifoliáceas, especie de hojas perennes. El árbol es parecido al laurel, de tronco gris blancuzco, con un diámetro aproximado de 30 a 40 centímetros y una altura de 2 a 6 metros. Sus hojas son base estrecha y borde dentado, variando su tamaño de 8 a 10 c. de ancho y de color verde oscuro.Imagen 26

Este árbol o arbusto requiere mucha humedad y temperaturas tropicales o subtropicales (mínimo 20 grados), aunque es una planta muy resistente. Crece en suelo debe ser arenoso o arcilloso.

El cultivo de la planta tuvo como iniciadores a los sacerdotes jesuitas replantando en zona y realizando una modalidad de la poda de forma de incrementar la producción.

Habitualmente el árbol cosechado debe tener como mínimo cuatro años de vida para producir calidad y cantidad para su producción.

La recolección se realiza entre los meses de enero a septiembre. Se cosecha y se seca. Este es un proceso rápido que se realiza antes que se marchiten las hojas. Posteriormente se especializa la producción con diferentes tipos de secados y de moliendas.

Historia

La yerba fue consumida desde mucho antes por los pueblos guaraníes. Las historias cuentas que los habitantes de éstas zonas recogían las hojas de los arbustos que crecían naturalmente.

Inicialmente las mascaban, de forma similar a lo que hacían en lo que es hoy Perú y Bolivia con la hoja de coca. Posteriormente a influjo de los Jesuitas comenzaron a prepararlo como una infusión. Una vez la conquista se popularizó  como “Té de los jesuitas” por la infusión que éstos hicieron populares en las misiones.

Iniciado el período de dominación hispano-portuguesa en América del Sur, la costumbre de beber la infusión fue extendiéndose. La historia cuenta que los administradores españoles la consideraron como un vicio peligroso.

En 1611, el gobernado de Buenos Aires Hernando Arias de Saavedra (“Hernandarias”), reprime consumo de yerba con 15 días de cárcel y una multa. En Asunción la represión fue mas dura, cien latigazos si el infractor o cien pesos de multa si era español.

Posteriormente,  los jesuitas fueron autorizados a cultivar las plantas de yerba mate, que monopolizaron hasta que fueron expulsados en 1767. La venta de yerba mate se convirtió en la principal fuente de ingresos de las misiones jesuitas.

Con la expulsión de los jesuitas, ocurrida en 1769 sobrevino una crisis de abastecimiento dado el abandono de los yerbales cultivados por los mismos. Perdiéndose, además, parte de las tradiciones vinculadas con esta yerba.

Hacia 1720 el consumo se había generalizado en toda la zona sur del continente.

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